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Le système olfactif

Qu'est-ce que le système olfactif ?

Comment sentons-nous les odeurs ?

 

L'olfaction est la fonction sensorielle qui correspond à la perception de substances odorantes. Il s'agit généralement de la perception consciente, qui peut être sollicitée par voie directe, ou par voie rétro-nasale.

Les molécules odorantes en suspension dans l'air pénètrent dans le nez lors d'une respiration. Dans la partie supérieure des fosses nasales, elles se solubilisent dans le mucus, et entrent en contact avec la muqueuse olfactive contenant une multitude de récepteurs disposés à la surface de millions de cellules ciliées. Grâce à leurs cils, les cellules olfactives captent les molécules odorantes. Cette liaison modifie légèrement la forme des récepteurs, ce qui entraîne, dans les cellules olfactives, une cascade de réactions d'où résulte un signal électrique. Nous rappelons aussi que les cellules olfactives sont également des neurones. Chaque neurone va conduire le signal électrique propre à la molécule qu'il a fixé par une longue fibre nerveuse, l'axone.

Les prolongements des neurones (longs de 3 ou 4 cm) convergent tous vers le bulbe olfactif, une extension du cerveau, situé juste au-dessus des fosses nasales, la "rétine des odeurs" en quelque sorte car il centralise les informations sous la forme d'une image olfactive.

Au niveau du cerveau, le bulbe olfactif accueille les messages nerveux et sert à la fois de relais et de lieu de "triage" de ces messages avant leur arrivée au cortex olfactif où ils sont identifiés et associés à des valeurs affectives. Ce qui explique qu'un parfum puisse susciter une émotion sensorielle.

 

Nous savons qu'un nez humain peut percevoir entre deux mille à quatre mille odeurs et un "nez entrainé" peut reconnaître jusqu'à dix milles odeurs différentes !


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